jueves, 24 de noviembre de 2016

Buitrerraptor, el depredador del Cretácico de Patagonia.

Un equipo de paleontólogos de Argentina y Estados Unidos encontró en la provincia de Río Negro restos fósiles de un dinosaurio carnívoro pequeño, pariente primitivo de las aves, que son los más completos y antiguos hallados en América del Sur para este grupo.


Las aves tuvieron un antiguo pariente carnívoro que habitó el sur del planeta cuando los dinosaurios dominaban la Tierra y existía sólo un continente, Pangea. Esto sugiere el hallazgo del "Buitrerraptor gonzalezorum", un dinosaurio que habitó la Patagonia durante el Cretáceo Superior, hace 95 millones de años. Fue llamado "Buitrerraptor gonzalezorum", por parecer como un pequeño buitre y en honor a Jorge y Fabián González, técnicos que dieron con los huesos. El resto del esqueleto, perfectamente conservado, dio a los especialistas una pista clave sobre el animal: la presencia de la fúrcula, un hueso que en las aves está formado por la soldadura de ambas clavículas, indicó que se trataría de un pariente de los pájaros. Aunque se creía que los 'raptores' (dinosaurios carnívoros pequeños) de este tipo eran propios del hemisferio norte, esto nos sugiere que también fueron característicos del hemisferio sur.

Sus escasos dientes de nueve milímetros, espaciados y sin filo, también recuerdan la pérdida de dentadura que han sufrido las aves durante su evolución. Probablemente las alas al Buitrerraptor no le alcanzaran para volar porque tenía una cola demasiado larga. Es posible que diera grandes saltos planeados para caer sobre sus presas. Según la reconstrucción que han hecho los expertos, el Buitrerraptor tenía el tamaño de un pavo y su cuerpo estaba cubierto por plumas. Poseía un hocico largo y angosto --semejante a un pico-- que usaba para hurgar en las madrigueras y alimentarse de pequeños mamíferos y roedores, y se movía en grupos coordinados para cazar. 
 
El Buitrerraptor corría a gran velocidad y cazaba a través de comportamientos coordinados. Esto lo deducimos porque son los dinosaurios con mayor coeficiente cerebral. El Buitrerraptor pertenece al grupo de los dromeosáuridos, los corredores bípedos cuyo espécimen más famoso es el Velocirraptor. Su hallazgo en la Patagonia sugiere que los dromeosáuridos vivieron en esta región del planeta incluso antes de que Pangea, el único continente que existía al comienzo de la Tierra, se dividiera en dos hemisferios, Laurasia al norte y Gondwana al sur.

El desierto que forman en su frontera las provincias de Río Negro y Neuquén --en la precordillera de Los Andes-- es uno de los mayores sitios paleontológicos del mundo. En las localidades de Paraje La Buitrera y Plaza Huincul han sido halladas decenas de especies desconocidas de dinosaurios cretácicos, todas en perfecto estado de conservación.